Op Vice doet de 26-jarige journalist Oobah Butler uit de doeken hoe hij te werk ging om TripAdvisor voor de gek te houden. Hij kwam op het idee toen hij als 'ghostwriter' voor £10 recensies schreef van restaurants waar hij nog geen voet over de drempel zette. "Is het, in het huidige klimaat van desinformatie en de bereidheid van de samenleving om absolute bullshit te geloven, misschien mogelijk een vervalst restaurant op te zetten? Het werd mijn missie. Met behulp van valse recensies, mystiek en onzin zou ik het gaan doen: mijn schuurtje omtoveren in het Londense restaurant met de hoogste waardering op TripAdvisor".

Butler maakte een website, bedacht een concept dat de aandacht trok - hij gaf zijn gerechten bijzondere namen - en schakelde een fotograaf in. Samen maakten ze de meest fantastische food-foto's door gebruik te maken van ingrediënten als scheerschuim, hoogglansverf en chloortabletten. Daarna schakelde hij zijn vrienden in om lovende neprecensies te schrijven. Echte gasten wimpelde hij af door alleen op afspraak open te zijn en over de telefoon te melden dat hij de komende 6 weken volgeboekt was. Langzaam maar zeker steeg hij in de TripAdvisor rangschikking van de 18.149ste plaats naar de eerste. Dat hoogtepunt bereikte The Shed at Dulwich op 1 november.

Dat was het moment waarop Butler besloot dat hij ook echt maaltijden moest gaan serveren. Op hilarische wijze beschrijft hij hoe hij groots insloeg bij diepvriessuper Iceland, een DJ ritselde die 'restaurantgeluiden' speelde en de helft van zijn tafeltjes vol zette met vrienden die hardop de kwaliteit van het geserveerde gerecht loofden. Niet alle gasten trapten er in: na 2 weken was The Shed zijn toppositie kwijt. Butler had zijn doel bereikt en stopte. Net op tijd, want TripAdvisor was hem op het spoor.

In The Times zegt een woordvoerder van de recensiesite dat de meeste 'neppers' op TripAdvisor er op uit zijn de ranking van echte restaurants te manipuleren. Daar is TripAdvisor dan ook op gefocust: "Wij gebruiken 'state-of-the-art' technologie om verdachte recensiepatronen te identificeren, gebaseerd op hoe een normaal recensiepatroon eruit ziet." Bovendien, zegt de woordvoerder, hadden ze The Shed al enige tijd op de radar. "We hadden het restaurant al bestraft door de populariteitsranking te verlagen en een aantal recensies verwijderd. Vanaf het moment dat ons systeem een verdacht recensiepatroon ontdekte, was het nog maar een kwestie van tijd voordat we de fraudeurs betrapten en van de lijst haalden."

Cécile Janssen
Word lid

Fijn dat je Foodlog leest! Dit artikel is gratis. Wil je dat wij kunnen blijven bestaan? Steun ons dan en word lid. Dat kan al vanaf €5,- per maand.


Dit artikel afdrukken