Termieten spelen een cruciale rol in talloze ecosystemen, vooral in de tropen. Ze breken namelijk, net als schimmels en bacteriën, hout af. Bij dat afbraakproces komen het methaan en de koolstofdioxide vrij, die in de oorspronkelijke plantengroei vastgelegd waren. Termieten worden dan ook wel 'kleine koeien' genoemd, ook koeien stoten immers broeikasgassen uit.

Uit een nieuw onderzoek, gepubliceerd in Science, blijkt dat door de opwarming van de aarde niet alleen het aantal termieten zal toenemen, maar dat zij ook hun leefgebied drastisch zullen vergroten. Met name de 'tropicalisatie' van bossen, savannes en subtropische woestijnen zal verder doorzetten en daarmee krijgen termieten toegang tot een groter deel van de aarde. De onderzoekers maten op 133 locaties overal ter wereld de klimaatgerelateerde houtafbraak door zowel bacteriën en schimmels als termieten.

Termieten blijken drie keer zo gevoelig te zijn voor temperatuurstijgingen als schimmels en bacteriën. "Microbiële activiteit verdubbelt bij elke toename van 10 graden Celsius, [..] maar voor hout dat werd ontdekt en aangetast door termieten, was deze toename in activiteit bijna het zevenvoudige," zegt coauteur Jeff Powell van de Western Sydney University tegen Scientias. "Dit is een van de sterkste temperatuurresponsen van organismen waar dan ook ter wereld”.

Dat betekent dat termieten een grotere rol gaan spelen bij de plantenafbraak en ook meer broeikasgassen gaan uitstoten. Powell spreekt zelfs van een 'vicieuze cirkel'. Door de opwarming van de aarde komen er meer termieten, die op hun beurt weer zorgen voor meer uitstoot en dus opwarming.

Er is erg weinig tegen de kleine beestjes te doen, want verreweg de meeste termieten leven in de wildernis. Daar is met bestrijdingsmiddelen of andere controlemaatregelen weinig te doen. "En het is niet zo dat je hun dieet zou kunnen aanpassen om de uitstoot van broeikasgassen te verminderen, zoals we proberen te doen met vee”, besluit Powell.
Reageer
  • Deel
Druk af